Casa Amalia – ‘a home away from home’

Het afgelopen studiejaar was voor studenten een pittige tijd. Colleges werden online gegeven, studentenverenigingen waren gesloten. Met de start van het nieuwe seizoen en zicht op betere tijden presenteren de verenigingen zich aan de nieuwe studenten. De vereniging Casa Amalia is met name gericht op internationale studenten. Coördinator Betty Sari en studente Xueting Liang delen hun ervaringen.

Casa Amalia is opgericht door studentenpastoraat HaastU, christelijke studentenvereniging IFES en Initiatives of Change. ‘Casa Amalia is als een thuis voor internationale én Nederlandse studenten’, vertelt Betty. ‘Een huiskamer voor alle culturen en religies.’ Dat is ook letterlijk het geval. Casa Amalia, gevestigd in het centrum van Den Haag, bestaat uit een keuken waar studenten samen kunnen koken en eten, een huiskamer met zachte banken, boeken en spelletjes, en een tuin. Aan de muur hangen foto’s van de studenten. ‘Je hoeft geen lid te worden, onze deuren staan open voor alle studenten’, legt Betty uit. ‘Enkele jaren geleden zijn we van start gegaan. We aten en praatten met elkaar, deden spelletjes en keken films.’

Stadswandeling

Corona maakte hier in het voorjaar van 2020 abrupt een einde aan. Betty: ‘Een jaar lang konden we niets in Casa Amalia organiseren. Het was een moeilijke tijd, vooral voor nieuwe studenten.’ Xueting kan dat beamen. ‘Een half jaar geleden kwam ik naar Nederland voor mijn promotieonderzoek stedenbouwkunde bij het Institute of Social Studies (ISS). Het was lastig om andere studenten te leren kennen.’ Bij toeval passeerde zij bij ISS een groep die zich verzamelde voor een stadswandeling die georganiseerd werd door Casa Amalia. Nieuwsgierig geworden besloot ze mee te wandelen – en ze is gebleven.

Muziekavond

Via haar contacten bij ISS, hogescholen, universiteiten en het conservatorium brengt Betty Casa Amalia bij studenten onder de aandacht. ‘In september beginnen we met een muziekavond om nieuwe studenten te verwelkomen en te informeren over onze activiteiten’ vertelt zij. ‘Omdat we in ons eigen gebouw nog steeds weinig mensen kunnen ontvangen, zoeken we ruimere locaties zoals kerken. Het programma is er nu op gericht om de studenten kennis met elkaar te laten maken. Daarnaast maken we hen wegwijs in het Nederlandse onderwijssysteem, dat soms heel anders is dan in hun eigen land.’

In de activiteiten van Casa Amalia is ook aandacht voor de verschillende culturele en religieuze achtergronden van de studenten, die afkomstig zijn uit Azië, het Midden-Oosten, Afrika en Zuid-Amerika. ‘Zo hebben we naar aanleiding van de ramadan met elkaar gepraat over vasten in verschillende geloven’, legt Betty uit. ‘Hoe is dat in jouw cultuur, en wat eet je niet of juist wel?’ Xueting is niet religieus opgevoed, maar praat graag met anderen over geloof en cultuur: ‘Het helpt je om nader tot elkaar te komen. Internationale studenten hebben een open houding. We willen de ander begrijpen, zodat we beter kunnen communiceren. Als we onze verschillen accepteren, komen we dichter bij elkaar te staan.’

Auteur: Anne-Helene Borgts

Meer info: iofc.nl/casa-amalia of stuur een mail naar Betty Sari: betty.sari@ifes.nl.